William Gilbert (1544-1603)

Lucía Izaguirre

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William Gilbert fue un físico y médico inglés nacido en Colchester (Inglaterra) el 24 de mayo de 1544 y que murió en Londres el 10 de diciembre de 1603, víctima de la peste.

Fue uno de los primeros cosmólogos de la era moderna en realizar experimentos con la electrostática, el magnetismo, y dio avances en la termodinámica realizando incontables experimentos.

Definió el término de fuerza eléctrica (el fenómeno de atracción que se producía al frotar ciertas sustancias).

A través de sus experiencias clasificó los materiales en conductores y aislantes e ideó el primer electroscopio, instrumento que se utiliza para ver si un cuerpo está cargado eléctricamente.

Descubrió la imantación y observó que la máxima atracción ejercida por los imanes sobre trozos de hierro se realiza en los llamados “polos de imán” y que al aplicar calor a un imán, este pierde sus fuerzas magnéticas.

Aparte, construyó con fines experimentales, un pequeño globo magnético llamada Terrella o pequeña Tierra (esfera de magnetita) que mostraba la orientación de la aguja magnética de las brújulas en la dirección de los polos y explicaba la variación de la declinación en función de la posición de la brújula. En un punto de la esfera había un máximo de atracción de un extremo de la aguja y en el punto opuesto un máximo de atracción del otro extremo.

Este comportamiento era similar al de las agujas de la brújula en los distintos puntos de la Tierra, con eso concluyó que la Tierra se comporta como un gran imán.

El intento de Gilbert de hacer a las fuerzas magnéticas responsables del movimiento de los planetas en torno al Sol, fracasó y pasaría medio siglo hasta que Newton explicara este movimiento por las fuerzas de gravitación universal.